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Un sonar espionne les poissons du Rhône

Bateau sonar
Bateau sonar

Contexte

Protection des espèces
Un poisson qui quitte le lac Léman pour descendre le Rhône va devoir franchir 5 premiers barrages: le Seujet (CH), Verbois (CH), Chancy-Pougny (CH-F), Génissiat (F), Seyssel (F). En tout, l'ensemble représente 57 kilomètres de retenues d'eau et de fleuve où vivent une trentaine d'espèces de poissons, dont des espèces nobles telles l'Ombre commun, la Truite lacustre et le Corégone lavaret.

Nécessaires vidanges
Le barrage de Verbois crée une belle retenue d’eau qui permet de produire une chute assez puissante pour faire tourner des turbines génératrices d'électricité – de l'électricité renouvelable. Mais l'Arve lui amène des masses de sédiments qu'elle charrie depuis le massif du Mont-Blanc (d'où sa couleur brune lors des crues) et qui s'accumulent dangereusement avec les années. Il arrive un moment où il faut évacuer ces sédiments en aval pour éviter des inondations. Depuis les années 1940, la technique a consisté à abaisser complètement les eaux de la retenue du barrage: le fort courant créé par cette vidange emporte les sédiments... Mais ce procédé brutal nuit fortement aux poissons, ainsi qu'à toute la faune et la flore aquatique et riveraine. Ainsi, pour protéger la biodiversité du Haut-Rhône, les exploitants français et suisses de ces cinq barrages se sont entendus pour appliquer, tous les 4 ans, de nouvelles pratiques d'abaissements partiels des eaux.

Technique de sondage
Schéma

Projet

Des sonars pour "voir" les poissons
Pour évaluer les effets de ces nouvelles pratiques sur les poissons, il faut avoir une bonne idée des populations présentes et de la variation des effectifs au cours de l'année. Voilà pourquoi une équipe de chercheurs de l'HEPIA (Haute Ecole du Paysage, d’Ingénierie et d’Architecture), de SpyGen et de la CNR (Compagnie Nationale du Rhône) s'embarque à la nuit tombée dans un bateau muni de deux sonars à ultrasons, afin de sonder les eaux entre les barrages. Pourquoi la nuit? Parce que c'est le moment où les bancs de poissons se dispersent et où les individus remontent du fonds vers la surface... Sur les images reconstruites d'après les échos des sonars, les poissons se distinguent individuellement, et on peut même avoir une idée de leur taille. Mais il est impossible de connaître l'espèce. Alors les chercheurs appliquent une seconde technique digne de la police scientifique: l'analyse de l'ADN environnemental.

Identifier les poissons dans la soupe d'ADN
Tout au long de leur navigation, les chercheurs filtrent aussi l'eau pour récolter une «soupe» d'ADN: les traces génétiques des êtres vivants du Rhône. Dans cette soupe, ils identifient les portions d'ADN excrétées par les poissons, puis parviennent à déterminer à quelles espèces elles appartiennent. En effet, un poisson perd constamment du matériel cellulaire par son urine, ses déjections, la production de mucus ou la perte d'écailles.

Planning bouleversé pour la pêche virtuelle
À ce jour, 12 campagnes ont déjà été effectuées, chacune représentant quatre soirées de navigation sur les quatre retenues d’eau. Mais il reste les deux plus importantes à mener: la campagne juste avant, et la campagne juste après l'abaissement partiel des eaux pour cette nouvelle gestion des sédiments plus respectueuse de la biodiversité. Or, l’opération, initialement prévu en mai 2020, a dû être repoussée en 2021 en raison de la pandémie de covid-19...

• Combien et quels poissons vivent dans les quatre premières retenues hydroélectriques du Rhône?
• Comment ces poissons se déplacent-ils entre les barrages selon les saisons?
• Quels effets aura la nouvelle gestion des sédiments du barrage de Verbois sur les poissons?

Promis, on vous tiendra au courant dès qu'on aura des nouvelles...

 

Dernière mise à jour le 8 juin 2020

Projet soutenu par le


 

Porteurs du projet
CNR - Compagnie Nationale du Rhône
SIG
HEPIA - Haute école du paysage, d'ingénierie et d'architecture
Spygen (analyse de l'ADN environnemental)

Projets terminés

Le Grand JD
Le Grand JD

GE-Xplore. Les vidéos du Grand JD

Julien Donzé, alias Le Grand JD, est sans doute le youtubeur le plus célèbre de Suisse, avec près de 2 millions d'abonnés sur sa chaine. Il a réalisé une série de vidéos sur les projets soutenus à travers les Fonds Vitale. Découvrez-les en images à ses côtés.

 

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